Mücken und der Panamakanal

Der Panamakanal feiert 2014 sein hundertjähriges Bestehen und gilt als Wunder der modernen Welt. Milliarden Pfund Schiffsverkehr passieren jedes Jahr die 80 km lange Wasserstraße, die vom Dschungel flankiert wird, aber fast nie fertiggestellt wurde. Seine Konstruktion stand vor einer riesigen Barriere, aber dies waren nicht die Berge, die gefällt werden mussten, um sie zu schaffen, diese Barriere war entomologisch.

Route (rot) des Panamakanals über den Gutan See (HowStuffWorks.kom)

Containerschiff durch Miraflores-Schleusen (C Jeffs)

1881 begannen die Franzosen mit dem Bau einer Passage auf Meereshöhe, die den Atlantik und den Pazifik verband und die mühsame Durchquerung Südamerikas überflüssig machte. Aber dieses Projekt war ein hohes Risiko. Eine Handelsroute, die Panama überspannt, war im 16.Jahrhundert der Ruin vieler ehrgeiziger spanischer Kolonisten gewesen und war auch am wirtschaftlichen Zusammenbruch und der anschließenden Abspaltung des Königreichs Schottland von Großbritannien im Jahr 1707 beteiligt. Gescheiterte Versuche hinterlassen heute bemerkenswerte Spuren wie ‚Port Scotland‘ und ‚New Edinburgh‘ an Panamas Küste. Krankheit und vor allem mangelndes Wissen über die Übertragung durch Mücken waren der Grund, warum die Franzosen das gleiche Schicksal erleiden mussten wie viele vor ihnen.

Von den zehntausenden Arbeitern, die den französischen Kanal bauten, wurden über 85% ins Krankenhaus eingeliefert und 22.000 starben hauptsächlich an Gelbfieber. Diese durch Mücken übertragene Viruserkrankung verursacht schreckliche Symptome wie innere Blutungen und Gelbsucht (von denen die Krankheit ihren Namen hat). Jedes Flüstern eines Besuchs von ‚Yellow Jack‘ in der Stadt würde Arbeiter um ihr Leben fliehen lassen, und Versuche, neue Arbeiter selbst bei enorm erhöhtem Lohn anzuziehen, blieben erfolglos. Während Malaria auch Tausende ins Krankenhaus eingeliefert hat, hat seine niedrigere Sterblichkeitsrate die Bevölkerung nicht so ängstlich gemacht wie sein virales Gegenstück.

Nach fast zwei Jahrzehnten harter Arbeit und Investitionen in Höhe von 287 Millionen US-Dollar wurde das Kanalprojekt 1889 eingestellt. Ohne die menschliche Task Force fortzusetzen und monetäre Ressourcen abgelassen, Die Krankheit hatte die französischen Baubemühungen effektiv gelähmt, Die Vereinigten Staaten mussten die Entwicklungsrechte von der jetzt bankrotten französischen Partei für einen Bruchteil der Kosten erwerben.

Die Vereinigten Staaten sollten Erfolg haben, wo viele gescheitert waren, dank einer Handvoll brillanter Wissenschaftler, die die Ursache der Gelbfieberübertragung als Mücke Aedes aegypti bewiesen.

Die Arbeiter und Ingenieure betrachteten immer noch die Miasma-Theorie (’schlechte Luft‘), üble tropische Böden und den direkten Kontakt mit infizierten Personen als Ursachen der Krankheit. Dieser Mangel an Wissen über seinen entomologischen Übertragungsweg führte in der Tat zu vielen katastrophalen Entscheidungen, die die Ausbreitung der Krankheit erleichterten. Zum Beispiel wurden Krankenstationen, in denen die Betroffenen behandelt wurden, routinemäßig mit weit geöffneten Fenstern gehalten, was bedeutete, dass Moskitos frei eintreten, sich an infizierten stationären Patienten erfreuen und sich frei zerstreuen konnten, um die Gesunden zu beflecken. Schlimmer noch, Topfpflanzen, die zur Verbesserung der Ästhetik eingebracht wurden, versorgten die Weibchen mit stehenden Wasserbecken: ein perfekter Lebensraum, in den sie ihre Eier legen konnten. Die Franzosen kultivierten die Krankheit effektiv in den Räumen, in denen die Kranken behandelt wurden!

Es war der Arzt der US-Armee, Major Walter Reed, der schließlich eindeutig demonstrierte, dass Aedes aegypti der Vektor des Virus war, aufbauend auf der ‚Mückenhypothese‘, die der kubanische Wissenschaftler Carlos Finlay 1881 vorschlug. Dies wurde durch ein ethisch fragwürdiges, aber einfaches Experiment erreicht. Ein neu entstandener A. aegypti-Mücke wurde von Schilf genommen, durfte sich von einem leidenden Patienten ernähren und dann – freiwillig – an seine Freunde und Mitarbeiter übergeben. Als sie Tage später an Gelbfieber erkrankten (aber glücklicherweise überlebten), war der Durchbruch geschafft. Die Amerikaner wussten nun, wie sie Erfolg haben konnten, wo die Franzosen versagt hatten.

Aedes aegypti Weibchen (James Gathany)

Im Jahr 1904 wurde ein Mann, US Chief Sanitary Officer, Dr. William Gorgas, mit der scheinbar unmöglichen Aufgabe beauftragt, das Gelbfieber auszurotten, das Moskitos aus fast 500 Quadratmeilen Kanalzonendschungel trägt.

Gorgas entfesselte eine gewaltige Ausrottungskampagne mit 4.000 Arbeitern in Mückenbrigaden, die das ganze Jahr über daran arbeiteten, die Mückenpopulation zu bekämpfen. Häuser wurden mit Insektiziden besprüht, Gitterfenster und -türen wurden angebracht, um den Eintritt von Erwachsenen zu verhindern, und stehende Wasserbecken wurden gefüllt, um die Eiablage zu verhindern. Insgesamt wurden 120 Tonnen Pyrethrum-Insektizidpulver zusammen mit 300 Tonnen Schwefel und 600.000 Gallonen Öl in Massenbegasungen an städtischen und Feldstandorten eingesetzt.

Dr. William Gorgas (archive.org)

Mosquito Brigade Arbeiter Begasung (pbs.org )

Gorgas hat es jedoch getan. Die Zahl der Neuerkrankungen an Gelbfieber sank bis zum Ende des ersten Jahres des Programms auf einen einstelligen Wert. Nach November 1906 sollte es keine weiteren Todesfälle durch die Krankheit geben.

Nachdem das Gelbfieber ausgerottet und die Malaria stark reduziert war, war die Krankheitsbarriere beseitigt und der Panamakanal wurde 1914 fertiggestellt. Ein detailliertes Verständnis des Organismus, der die Krankheit überträgt, war der Schlüssel zum Erfolg Amerikas. Durch Mücken übertragene Krankheiten wie Malaria und Dengue-Fieber fordern jedes Jahr Hunderttausende von Menschenleben, und genau wie vor einem Jahrhundert in Mittelamerika bleibt das entomologische Wissen für unseren Sieg in diesem Kampf von wesentlicher Bedeutung.

Chris Jeffs arbeitet an der Universität Oxford über die Auswirkungen des Klimawandels auf Insektengemeinschaften in Gebirgszügen in den tropischen Wäldern des nördlichen Queensland, Australien. Sie können Chris auf Twitter @CTJeffs folgen.

Eine Geschichte des Panamakanals: Französische und amerikanische Baubemühungen: Kapitel 3, Einige frühe Kanalpläne. (2010) Panama Canal Authority

Prebble, J. (1968) Die Darien-Katastrophe: Eine schottische Kolonie in der Neuen Welt. London, Secker & Warburg

Avery, R.E. (1913) Das französische Scheitern: Amerikas Triumph in Panama. Chicago, IL: L.W. Walter Company

Der Panamakanal. Erhältlich ab: <http://www.cdc.gov/malaria/about/history/panama_canal& gt;

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