Instinct intestinal: le miracle de l’ankylostome parasite

Il y a des ventes difficiles et il y a des ventes difficiles. « Si j’étais un charlatan », me dit Jasper Lawrence, « je fouetterais des essences de fleurs ou des suppléments à base de plantes. »Il n’essayerait pas, je suppose qu’il est juste de le dire, de commercialiser sur Internet « des vers parasites suceurs de sang qui vivent dans votre intestin pendant cinq ans ». Et non plus, soutient-il, aurait-il récemment laissé derrière lui sa maison en Californie, ses enfants et ses amis, et pris la fuite des autorités américaines afin de rester en dehors de la prison et dans les affaires (pour les 180 clients qui comptent sur lui). Si Jasper Lawrence n’est pas un charlatan, alors, c’est au moins un homme en mission à haut risque.

Comme l’une des preuves de cette mission, Lawrence – un homme de 46 ans intensément articulé et aux yeux brillants – n’a qu’à indiquer le lieu de notre entretien. Nous sommes assis dans un jardin de chalet à la limite sud de Dartmoor, et au soleil de l’après-midi, l’air est épais de pollen printanier. Au cours des années précédentes, dit Lawrence, il n’aurait pas pu parler ici pendant cinq minutes sans succomber au rhume des foins chronique et à l’asthme saisonnier qui l’ont affligé presque toute sa vie. La seule raison pour laquelle il peut maintenant, suggère-t-il, c’est qu’ici, sur le patio, nous ne sommes pas seuls. Sont également présents, dans l’intestin grêle de Lawrence, 50 ankylostomes (Necator americanus), qui sont, croit-il, non seulement son gagne-pain, mais aussi ses sauveurs.

Le voyage de Jasper Lawrence vers cette curieuse croyance a commencé dans cette maison – qui appartient à sa tante – il y a près de six ans. Il vivait à l’époque à Santa Cruz, en Californie, son mariage était sur les rochers, et il était venu ici en vacances avec deux de ses cinq enfants. Cela faisait un moment qu’il n’avait pas vu sa tante Mary – qui l’avait adopté de manière informelle à l’adolescence – et quand elle lui a ouvert la porte, elle n’a pas pu cacher son choc.

Lawrence, un homme nerveux, avait gagné près de quatre pierres. La prise de poids était un symptôme de sa dépendance au stéroïde oral Prednisone, qui, à l’époque, dit-il, était son seul moyen de défense contre l’asthme qui le laissait constamment à bout de souffle. Ses inhalateurs ne fonctionnaient pas, il devait se reposer à mi-hauteur d’un escalier, il ne pouvait plus jouer avec ses enfants. Par hasard, sa tante avait récemment entendu un documentaire radiophonique de la BBC sur les possibilités de l’ankylostome parasite comme traitement des allergies, et elle a mentionné le programme à Lawrence. Il a ensuite passé toute la nuit à naviguer sur Internet, à lire des recherches, à suivre des liens, et le matin, il était convaincu qu’il n’y avait qu’une seule façon de se guérir: il avait besoin de parasites.

La recherche qui a tant excité Lawrence était un développement de la soi-disant « hypothèse de l’hygiène ». Cette théorie, développée pour la première fois par David P Strachan dans le British Medical Journal en 1989, suggère que bon nombre des maladies « modernes » qui ont connu une croissance exponentielle dans les pays occidentaux industrialisés – allergies, asthme, diabète de type 1, maladie de Crohn, syndrome du côlon irritable, sclérose en plaques et éventuellement polyarthrite rhumatoïde et autisme, etc. – sont le résultat de réponses auto-immunes inappropriées. Le développement de l’eau potable chlorée, des vaccins, des antibiotiques et de l’environnement stérile de la petite enfance a, selon l’argument, ainsi que la prévention de l’infection ont également bouleversé l’équilibre de l’écologie interne du corps. Les réponses inflammatoires qui ont évolué pendant des millions d’années en présence certaine de « vieux amis » – parasites et bactéries – ont été rejetées sauvagement en leur absence, provoquant des maladies auto-immunes, dans lesquelles le système immunitaire du corps tourne sur lui-même, et une hypersensibilité à des antigènes inoffensifs tels que le pollen, ou la poussière, ou les chats, ou des groupes alimentaires particuliers.

L’histoire qui intéressait le plus Lawrence était la recherche en cours du professeur David Pritchard, immunologiste à l’Université de Nottingham. Alors qu’il était sur le terrain en Papouasie-Nouvelle-Guinée à la fin des années 1980, Pritchard a noté que les patients infectés par l’ankylostome Necator americanus étaient rarement sujets à toute la gamme des maladies auto-immunes, y compris le rhume des foins et l’asthme. Dans les années qui ont suivi, Pritchard avait développé une thèse pour étayer cette observation par des essais cliniques minutieux (qui ont commencé après qu’il s’est infecté par 50 ankylostomes). La thèse a prouvé que l’ankylostome, en petit nombre, semblait capable de réguler les réponses immunitaires inflammatoires chez leurs hôtes. (Le Dr Rick Maizels, de l’Université d’Édimbourg, a par la suite identifié le processus – impliquant les lymphocytes T blancs dans le sang qui régulent l’immunité – qui a permis que cela se produise.)

 » Quand j’ai lu ce genre de choses, se souvient Lawrence, tout a immédiatement pris tout son sens pour moi. Dans notre obsession du nettoyage et de la stérilité, de l’éradication des parasites, nous avions jeté le bébé avec l’eau du bain. L’idée centrale est que notre corps a un écosystème interne. L’une des ironies de cela, pour moi, est que tout le monde se préoccupe de la biodiversité dans le monde extérieur et de la sauvegarde de la forêt tropicale, mais nous avons aussi bousillé la biodiversité en nous. »

Et c’est ainsi que Jasper Lawrence s’est lancé dans ce qui est devenu une quête compulsive et quelque peu désespérée. Malgré le fait qu’un milliard de personnes dans le monde vivent encore avec l’ankylostome, être infecté dans le monde occidental développé n’est pas une chose facile. La dérive de notre culture a longtemps été d’éradiquer les parasites – ou « symbions », comme le préfère Lawrence. Pour commencer, il a essayé de se faire accepter comme participant à l’une des différentes études sur le phénomène. Mais lorsque cela s’est avéré infructueux, il a décidé d’aller en Afrique et d’être infecté.

Avant ce voyage, se souvient-il, il a contacté  » toutes les personnes intelligentes que je connaissais et qui travaillaient en médecine. Je leur ai envoyé toutes les recherches et leur ai demandé leur avis. Ils ont tous dit la même chose: « Oui, cela semble sûr, mais je ne vous conseillerais pas de le faire; il faut attendre 20 ou 30 ans pour que toutes les études arrivent. Pour qu’une molécule soit identifiée et qu’un médicament soit testé » »

Vous n’avez pas besoin de parler longtemps à Lawrence pour réaliser qu’il n’est pas un homme qui pourrait être prêt à attendre 20 ou 30 ans pour quoi que ce soit. Au lieu de cela, il a pris un avion pour le Cameroun.

Le cycle de vie de Necator americanus n’est pas attrayant. L’ankylostome s’infiltre dans un nouvel hôte humain lorsque les larves, écloses dans les excréments humains, pénètrent dans la plante des pieds, pénètrent dans la circulation sanguine, traversent le cœur et les poumons et sont avalées lorsqu’elles crachent du pharynx. Ce n’est que dans l’intestin grêle qu’ils mûrissent en adultes (d’un peu moins de 1 cm de long), où ils peuvent vivre en moyenne cinq ans en s’accrochant à la paroi intestinale, en siphonnant de minuscules quantités de sang, et – c’est la partie cruciale – en « régulant le volume » des réponses immunitaires. Ils s’accouplent à l’intérieur de l’hôte, avec des femelles pondant jusqu’à 30 000 œufs par jour, jusqu’à 50 millions d’œufs au cours de leur vie, qui s’évanouissent dans les fèces. Sous les tropiques, dans les endroits où il n’y a ni toilettes ni chaussures, des cas extrêmes d’ankylostome tuent 70 000 personnes par an et en affligent de nombreuses autres d’anémie; ils exacerbent la malnutrition et le retard de croissance chez les enfants. Il y a cependant des mises en garde cruciales à ces histoires effrayantes. L’ankylostome ne peut pas et ne se reproduit pas dans l’intestin. Ils ne sont pas infectieux. En petit nombre, ils sont considérés comme inoffensifs et très facilement éradiqués. Et leur cycle de vie est fatalement interrompu par l’introduction de chaussures ou de plomberie.

Lawrence est un homme pratique, et il a pesé les risques. Au Cameroun, il a passé quelques semaines à voyager dans des villages reculés, à découvrir où se trouvaient les latrines locales et à errer dans la région sans chaussures.

Qu’ont fait les gens de ce comportement ? « Les réactions typiques allaient de se faire rire – qu’est-ce que cet idiot fait en marchant là où je m’en fous? – à la colère: beaucoup d’entre eux étaient convaincus que j’étais là pour voler un aspect de leur essence. J’ai été secoué beaucoup. »

Il avait des doutes. Quand il avait dit à des amis ce qu’il allait faire, ils ont paniqué. Parce que son voyage coïncidait avec le départ de sa femme, les gens pensaient qu’il avait une crise ou une panne. « Vous ne pouvez pas vous empêcher d’avoir un peu peur », dit-il. « La grande crainte était que je revienne avec la mauvaise maladie, la cécité des rivières ou l’éléphantiasis, ou la dengue, ou autre chose. D’un autre côté, j’avais vu exactement comment ma vie avait diminué au cours des cinq dernières années avec l’asthme. La médecine moderne semblait n’avoir rien à m’offrir à part des médicaments palliatifs. Donc vraiment, je sentais qu’il n’y avait pas de choix pour moi. »Le dégoût était difficile à surmonter. « Je n’ai pu enlever mes chaussures que la première fois parce que je ne pouvais pas faire face au fait de revenir en arrière et de dire aux gens que je n’avais pas pu le faire. »

Lorsqu’il est revenu d’Afrique à Santa Cruz, Lawrence ne savait pas s’il était revenu seul. « Je n’avais vu aucun bénéfice après quelques semaines, même si j’avais quelques symptômes », dit-il. « Après six ou huit semaines, vous aurez des embryons dans vos fèces, alors j’ai emballé mes échantillons et les ai envoyés au laboratoire, et j’ai reçu un négatif. Ce que je ne savais pas, c’est que parce que les laboratoires américains ne voient jamais de parasites, ils ne savent pas ce qu’ils recherchent. »

Puis, se souvient-il, un jour du printemps, il était au volant et il a commis ce qui, pour lui, aurait normalement été une énorme erreur.  » J’ai fait rouler la vitre de ma voiture « , raconte-t-il. « Normalement, si je faisais cela au début du printemps, je passerais le reste de la journée à souffler de la morve, des yeux rouges enflés, les travaux. Mais ça ne s’est pas produit. »

Le test acide était des chats. Lawrence était tellement allergique aux chats que s’il en touchait un et touchait son visage, il aurait une marque rouge. Ses yeux se fermeraient. « Je me suis donc délibérément exposée à un chat, ce qui n’était pas difficile car mon ex-femme avait décidé de privilégier les chats à ma santé. Alors je suis allé chez elle et j’ai caressé le chat. Et rien ne s’est passé. »À ce moment-là, le destin de Lawrence était scellé. « J’avais su, dit-il, que si cela fonctionnait comme la science le suggérait, je devrais essayer de diffuser ces connaissances au monde. »

Lawrence n’a pas de formation conventionnelle en tant que pionnier médical. Son enfance est marquée par l’insécurité. Son père était un analyste de systèmes « brillant et dérangé » au début de l’informatique et ses parents ont déménagé d’Angleterre à New York en 1968, à la recherche de l’été de l’amour. Ils se séparent et Lawrence parcourt les États-Unis avec sa mère hippie et son petit ami parfois violent jusqu’à ce qu’à 14 ans, il la persuade de le laisser s’échapper vers la stabilité de l’Angleterre et d’être recueilli par sa tante. Il a été identifié comme un enfant doué, mais il n’a jamais réalisé ce potentiel, abandonnant son groupe d’Oxbridge en sciences dures, s’adonnant à la drogue. À 19 ans, il est retourné en Amérique, a trouvé un emploi pour creuser des fossés d’irrigation, a vendu des voitures d’occasion pendant un certain temps et, après s’être marié, a créé sa propre agence de publicité au service des clients de la Silicon Valley: « J’étais au bon endroit au bon moment pour l’affaire dotcom – j’ai donc gagné une tonne d’argent, embauché des personnes 30, puis j’ai perdu tout l’argent et je les ai renvoyés à nouveau. » L’expérience lui a bien servi. Avant de créer son entreprise de vente de vers (thérapies auto-immunes), le vendeur de Lawrence a reconnu qu’il pouvait y avoir des défis. « Vous devez garder à l’esprit que l’achat d’un parasite intestinal suceur de sang sur un étranger sans diplôme universitaire sur Internet n’est pas le premier choix de remède de la plupart des gens. Les gens viennent à nous quand ils sont désespérés. »

Plusieurs des personnes qui sont venues à l’origine avaient participé à des essais cliniques avec l’ankylostome ou le trichocéphale (Lawrence préfère les appeler « helminthes ») et faisaient partie de ceux qui avaient vu leurs symptômes – de la maladie de Crohn ou du rhume des foins ou de la sclérose en plaques – entrer en rémission durable. Lawrence fait des affirmations surprenantes au sujet de sa cohorte de clients: que les 15 personnes qu’il « traite » pour la sclérose en plaques sont en rémission, par exemple. Les affirmations sont impossibles à vérifier, bien qu’il existe un forum en ligne ouvert et étendu pour les utilisateurs de la thérapie, et les personnes à qui je parle plus tard – un ancien directeur de Nottingham, John Scott, par exemple, dont les allergies étaient si graves qu’il vivait de compléments alimentaires en poudre et rapporte maintenant un régime alimentaire presque normal – soutiennent certainement un certain degré d’évangélisation de Lawrence et sa frustration que les résultats ne soient pas plus largement connus et étudiés.

« Vous avez tout cela et personne ne bouge là-dessus? »il demande de temps en temps. « Je veux dire, suis-je le seul enculé de la planète à lire cette science? Je ne le suis pas. Toutes les compagnies pharmaceutiques le savent. Mais il y a une énorme dissuasion pour eux de faire quoi que ce soit à ce sujet. Vous ne pouvez pas breveter un ankylostome. »

Lawrence est, bien sûr, sa propre ferme-usine. « Tout ce que j’ai à faire, dit-il, c’est de recréer les tropiques dans un récipient, de donner aux helminthes quelque chose de propre à traverser, de sorte que vous n’ayez pas à vous approcher des excréments humains, puis de les retirer de la surface, de les laver à plusieurs reprises dans divers antimicrobiens et antibiotiques, puis de les emballer dans un liquide stérile et ils sont prêts à partir. Ils vivront environ un mois comme ça. Ils sont livrés aux clients sous forme de patch, et ils partent de là. »Il vend cinq ans de traitement – avec des services de soutien étendus – pour 3 900 $, un chiffre qu’il justifie par le coût comparatif des médicaments contre la SEP, par exemple, qui pourrait être plus proche de 150 000 $.

Pendant trois ans, les affaires de Lawrence se développaient lentement et, à en juger par les milliers de publications sur les forums Internet, avec une réponse presque universellement positive. Puis, en novembre dernier, la Food and Drug Administration (FDA) américaine a frappé à sa porte en Californie. Les helminthes de Lawrence auraient pu être diversement classés comme un vaccin ou un dispositif médical (dans quelle catégorie tombent les asticots et les sangsues de plus en plus utilisés) ou un produit pharmaceutique. « Pour notre malheur, dit-il, un bureaucrate inconnu a décidé de le classer comme un produit pharmaceutique. »

Pour commencer, comme aucun de ses clients ne s’était plaint du service de Lawrence, l’agent de la FDA a suggéré qu’il n’avait qu’à mettre son site Web en conformité. L’ambiance a cependant changé lors d’une deuxième visite. « L’agent était clairement mal à l’aise d’être là parce qu’il savait ce qui allait nous arriver », explique Lawrence, parcourant une liste de résultats possibles qui comprenait, selon lui, dans des cas comparables, « Des équipes Swat le matin, une détention avant le procès, des amendes d’un million de dollars, des peines de prison, une liste noire. C’est la première semaine de novembre. J’ai décidé sur place que nous n’avions d’autre choix que de partir. »

Lui et sa nouvelle compagne Michelle, qu’il connaissait depuis l’adolescence dans le Devon, ont pris cette décision en partie parce qu’ils craignaient pour leur liberté, mais aussi parce qu’il sentait qu’il avait un devoir envers sa mission. « Pendant trois ans, j’écoutais un petit filet de ce grand torrent de misère humaine provoqué par des maladies auto-immunes. Et je crois que nous avions une solution. »

La FDA est partie à 17h30 un vendredi, promettant de revenir le lundi. À 1h du matin samedi, Lawrence et Michelle traversaient la frontière pour entrer au Mexique à Tijuana – où il savait qu’il n’y avait pas de contrôle des passeports – se tenant la main. « J’avais gratté 6 000 together ensemble en grande partie en épuisant notre loyer, j’avais quelques sacs à dos, des sacs de couchage, des chaussures sensées et une moustiquaire. Nous sommes allés deux jours sans nourriture. A pris un bus de 36 heures pour Guadalajara, a séjourné dans un hôtel qui s’est avéré être un bordel. Nous nous sommes finalement suffisamment calmés pour prendre un avion pour Cancun, et un bus pour le Belize, et nous sommes retournés en Grande-Bretagne. »

Il ne sait toujours pas si sa paranoïa était justifiée. La FDA poursuit son enquête mais ne l’informera de l’accusation que s’il comparaît en personne. Il continue de se déplacer en Grande-Bretagne et ne divulguera pas son adresse; il parle finalement de se cacher en Amérique centrale, dirigeant sa colère contre le « système » qui atténue son type de thérapie. « Vous savez, dit-il, si vous regardiez la télévision en fin de soirée en Amérique et que vous étiez crédule, vous croiriez que la calvitie, l’obésité et les petits pénis pourraient être guéris avec une pilule. Mais dès que vous trouvez quelque chose qui fonctionne, vous êtes dans un environnement qui est mis en place pour faire face à de vastes sociétés d’un milliard de dollars avec des phalanges d’avocats et de chercheurs. La thérapie helminthique aurait pu être intégrée dans la catégorie des probiotiques ou des suppléments, comme un yogourt vivant – c’est le même principe. L’organisme est plus grand, mais les nombres sont beaucoup plus petits. »

Le pionnier de cette thérapie potentielle, le professeur David Pritchard, à l’Université de Nottingham, est bien sûr plus circonspect sur les possibilités. Après un échange laconique d’e-mails avec Lawrence il y a quelques années, il a coupé la correspondance. Après avoir mené des essais positifs avec la maladie de Crohn et le rhume des foins, cependant, et avec une étude financée par le NHS en cours pour examiner la SEP, Pritchard a suggéré qu’il comprenait les motivations des efforts non réglementés de Lawrence et la demande là-bas pour la thérapie. Mais il ne semble pas approuver les affaires de Lawrence et n’a pas répondu aux demandes d’entrevue pour cet article. Il fait confiance aux moyens conventionnels d’identifier – et de breveter – les mécanismes moléculaires qui produisent la réponse et a admis qu’il ne pouvait pas envisager que des patients fassent la queue dans les cliniques pour recevoir des patchs de parasites parallèlement aux vaccinations. « Le pire scénario serait de causer des dommages », a-t-il déclaré. « Je suis nerveux à propos d’une infection délibérée, mais je pense que l’hypothèse devrait certainement être testée. »

Le Dr Rick Maizels de l’Université d’Edimbourg travaille également à la recherche de « médicaments contre les insectes » qui répliqueront l’effet des helminthes, et d’autres études sont en cours à travers le monde, à Brisbane, au Danemark, à Buenos Aires et ailleurs. Maizels ne voit aucun mal dans les efforts de Lawrence pour court-circuiter ce processus long et légèrement flou – « Il semble peu de risque », dit-il, « en ce sens que nous savons que de faibles niveaux d’ankylostome sont relativement inoffensifs, mais ce n’est pas non plus un cas ouvert et fermé que les parasites fonctionneront chez chaque patient ou n’importe quel patient. »Maizels croit que l’hypothèse de l’hygiène derrière cet effet gagne en crédibilité et est certain que les helminthes ont la capacité de « calibrer la réponse auto-immune », mais dit que « combien ils la tournent de haut en bas, et avec quelle précision ils le font, reste à découvrir. Il peut encore y avoir une réponse défavorable. Le fait est que nous ne savons pas. »Cette connaissance ne commencera à être révélée que « dans une décennie ou plus d’essais ».

Créer un autre médicament, cependant, ne représentera pas, pour l’esprit fertile de Jasper Lawrence, une solution. C’est l’aspect vivant de la thérapie qui, selon lui, lui donne son efficacité. Si les scientifiques croient vraiment à l’hypothèse de l’hygiène qu’il soutient, alors ce qu’ils doivent étudier n’est pas la possibilité lucrative d’une formule brevetée, mais la manière dont le public pourrait être éduqué à l’idée de co-évolution, notre relation symbiotique avec nos compagnons de voyage internes. Lawrence n’est rien sinon un idéaliste. « Quand j’avais 17 ans, j’ai lu Le Gène Égoïste », dit-il.  » J’avais besoin d’un cadre, d’une philosophie pour me décrire l’univers. J’ai envisagé la religion pendant un moment, mais Le Gène égoïste a délivré. Une fois que vous réalisez que nous sommes des vaisseaux pour nos gènes, alors toutes sortes de choses suivent. » La logique de sa thérapie, soutient-il, en fait partie. « S’il est autorisé à se développer, l’utilisation d’organismes bénins pourrait être aussi importante que les antibiotiques. Bien – les examens de bébé, si je réussis, incluront une infection délibérée par une variété de protozoaires et de bactéries et d’helminthes à partir de l’âge de deux ans, car l’effet de ces choses chez un enfant semble profond

Il vire rapidement de cet espoir à la réalité de sa situation, cependant. Le processus d’éducation imaginé sera, il le sait, toujours obsédé par le fait que nos normes culturelles sont très antiparasitaires et vermifuges, et c’est en partie parce que dans leurs formes les plus extrêmes, elles font une grande télévision. « Je comprends comment fonctionne le monde, mais je suis toujours en colère. Un pays éclairé pourrait facilement faire un programme de crash pour tester cela, et les avantages et les économies seraient immenses The La vérité est, cependant, je pense que je vais être discrédité par les médias ou marginalisé par la loi, et l’idée sera étouffée. »

Ce ne sera pas faute d’essayer. Le week-end précédent, Lawrence et Michelle avaient assisté à un mariage au cours duquel la mariée avait récemment reçu un diagnostic de sclérose en plaques. Inévitablement, Lawrence a endossé le rôle de l’Ancien Marin, racontant son histoire à quiconque l’écouterait. Leur cadeau de mariage était de 50 ankylostomes. Étonnamment ou non, la mariée l’a rendu non ouvert.

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