Les moustiques et le Canal de Panama

Célébrant son centenaire en 2014, le Canal de Panama est considéré comme une merveille du monde moderne. Des milliards de livres de commerce maritime traversent chaque année la voie navigable de 80 km bordée de jungle, mais elle n’a presque jamais été achevée. Sa construction faisait face à une énorme barrière, mais ce n’était pas les montagnes qu’il fallait abattre pour la créer, cette barrière était entomologique.

Route (rouge) du canal de Panama via le lac Gutan (HowStuffWorks.com)

Porte-conteneurs passant par les écluses de Miraflores (C Jeffs)

En 1881, les Français ont commencé la construction d’un passage au niveau de la mer reliant les océans Atlantique et Pacifique, éliminant ainsi la nécessité de traverser péniblement l’Amérique du Sud. Mais ce projet était à haut risque. Une route commerciale traversant le Panama avait été la ruine de nombreux colons espagnols ambitieux au XVIe siècle, en plus d’être impliqués dans l’effondrement économique et la sécession subséquente du Royaume d’Écosse pour former la Grande-Bretagne en 1707. Les tentatives infructueuses laissent des traces notables telles que « Port Scotland » et « New Edinburgh » sur la côte du Panama aujourd’hui. La maladie, et plus important encore une méconnaissance de la transmission transmise par les moustiques, était la raison pour laquelle les Français devaient subir le même sort que beaucoup avant eux.

Sur les dizaines de milliers d’ouvriers qui construisent le canal de France, plus de 85% ont été hospitalisés et 22 000 sont décédés principalement à cause de la fièvre jaune. Cette maladie virale transmise par les moustiques provoque des symptômes terribles, notamment des saignements internes et une jaunisse (d’où le nom de la maladie). Tout murmure d’une visite de « Yellow Jack » en ville enverrait les travailleurs fuir pour leur vie, et les tentatives d’attirer de nouveaux travailleurs même à un salaire extrêmement élevé ont échoué. Alors que le paludisme hospitalisait également des milliers de personnes, son taux de mortalité plus faible n’a pas suscité une telle crainte dans la population que son homologue viral.

Après près de deux décennies de travaux forcés et des investissements de 287 millions de dollars, le projet de canal a été arrêté en 1889. Sans la poursuite du groupe de travail humain et les ressources monétaires épuisées, la maladie avait effectivement paralysé l’effort de construction français, laissant les États-Unis acheter les droits de développement à la partie française maintenant en faillite pour une fraction du coût.

Les États-Unis devaient réussir là où beaucoup avaient échoué grâce à une poignée de brillants scientifiques prouvant la cause de la transmission de la fièvre jaune comme le moustique Aedes aegypti.

Les ouvriers et les ingénieurs considéraient encore la théorie des miasmes (« mauvais air »), les sols tropicaux sales et le contact direct avec les personnes infectées comme les causes de la maladie. Cette méconnaissance de sa voie de transmission entomologique a en effet entraîné de nombreuses décisions désastreuses facilitant la propagation de la maladie. Par exemple, les services hospitaliers dans lesquels les malades étaient traités étaient systématiquement gardés avec de grandes fenêtres ouvertes, ce qui signifiait que les moustiques étaient libres d’entrer, de se régaler des patients hospitalisés infectés et de se disperser librement pour détruire les personnes en bonne santé. Pire encore, les plantes en pot introduites pour améliorer l’esthétique fournissaient aux femelles des bassins d’eau stagnante: un habitat idéal pour pondre leurs œufs. Les Français cultivaient effectivement la maladie dans les pièces mêmes où les malades étaient soignés !

C’est le major Walter Reed, médecin de l’armée américaine, qui a finalement démontré sans équivoque qu’Aedes aegypti était le vecteur du virus, en s’appuyant sur l' » hypothèse du moustique » proposée par le scientifique cubain Carlos Finlay en 1881. Cela a été réalisé grâce à une expérience éthiquement discutable, mais simple. A nouvellement émergé A. le moustique aegypti a été pris par Reed, autorisé à se nourrir d’un patient souffrant, puis transféré – volontairement – à ses amis et collègues. Quand ils sont tombés malades de la fièvre jaune quelques jours plus tard (mais ont heureusement survécu), la percée avait été faite. Les Américains savaient maintenant comment réussir là où les Français avaient échoué.

Femelle Aedes aegypti (James Gathany)

En 1904, un homme, le médecin hygiéniste en chef des États-Unis, le Dr William Gorgas, a été chargé de la tâche apparemment impossible d’éradiquer les moustiques porteurs de fièvre jaune de près de 500 miles carrés de jungle dans la zone du canal.

Gorgas a lancé une formidable campagne d’éradication avec 4 000 travailleurs dans des « brigades de moustiques » travaillant tout au long de l’année pour lutter contre la population de moustiques. Les maisons ont été pulvérisées avec de l’insecticide, des fenêtres et des portes grillagées ont été installées pour empêcher l’entrée des adultes, et des bassins d’eau sur pied ont été remplis pour empêcher la ponte des œufs. Au total, 120 tonnes de poudre insecticide pyrèthre ainsi que 300 tonnes de soufre et 600 000 gallons de pétrole ont été déployés dans des fumigations massives dans les zones urbaines et sur le terrain.

Dr William Gorgas (archive.org)

Fumigation du travailleur de la Brigade des moustiques (pbs.org )

Cependant, Gorgas l’a fait. Les nouveaux cas de fièvre jaune ont chuté à un seul chiffre à la fin de la première année du programme. Après novembre 1906, il ne devait plus y avoir de décès dus à la maladie.

Avec l’éradication de la fièvre jaune et la réduction considérable du paludisme, la barrière de la maladie a été supprimée et le canal de Panama a été achevé en 1914. Une compréhension détaillée de l’organisme transmettant la maladie a été la clé du succès de l’Amérique. Les maladies transmises par les moustiques, telles que le paludisme et la dengue, font encore des centaines de milliers de morts chaque année et, comme il y a un siècle en Amérique centrale, les connaissances entomologiques restent essentielles à notre victoire dans cette bataille.

Chris Jeffs travaille à l’Université d’Oxford sur l’effet du changement climatique sur les communautés d’insectes à travers les chaînes de montagnes dans les forêts tropicales du nord du Queensland, en Australie. Vous pouvez suivre Chris sur Twitter @CTJeffs.

Une histoire du Canal de Panama: Efforts de construction français et américains: Chapitre 3, Quelques premiers plans du Canal. (2010) Autorité du canal de Panama

Prebble, J. (1968) Le désastre de Darien: Une colonie écossaise dans le Nouveau Monde. Londres, Secker & Warburg

Avery, R.E. (1913) L’échec français: Le triomphe de l’Amérique au Panama. Chicago, IL: L.W. Walter Company

Le canal de Panama. Disponible à partir de: <http://www.cdc.gov/malaria/about/history/panama_canal& gt;

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