Zanzare e Canale di Panama

Celebrando il suo centenario nel 2014, il Canale di Panama è considerato una meraviglia del mondo moderno. Miliardi di sterline di commercio di spedizione passano attraverso la giungla fiancheggiata 80 km via navigabile ogni anno, ma non è stato quasi mai completato. La sua costruzione affrontava un’enorme barriera, ma non erano le montagne che dovevano essere abbattute per crearla, questa barriera era entomologica.

Percorso (rosso) del Canale di Panama attraverso il lago Gutan (HowStuffWorks.com)

Nave portacontainer che passa attraverso Miraflores Locks (C Jeffs)

Nel 1881 i francesi iniziarono la costruzione di un passaggio a livello del mare che collegava l’Oceano Atlantico e il Pacifico eliminando la necessità di attraversare faticosamente il Sud America. Ma questo progetto era ad alto rischio. Una rotta commerciale che attraversa Panama era stata la rovina di molti coloni spagnoli ambiziosi nel 16 ° secolo, oltre ad essere implicato nel crollo economico e la successiva secessione del Regno di Scozia per formare la Gran Bretagna nel 1707. I tentativi falliti lasciano tracce notevoli come “Port Scotland” e “New Edinburgh” sulla costa di Panama oggi. La malattia, e soprattutto la mancanza di conoscenza della trasmissione trasmessa dalle zanzare, era la ragione per cui i francesi dovevano subire lo stesso destino di molti prima di loro.

Delle decine di migliaia di lavoratori che costruivano il canale francese, oltre l ‘ 85% è stato ricoverato in ospedale e 22.000 sono morti principalmente a causa della febbre gialla. Questa malattia virale trasmessa dalle zanzare causa sintomi terribili tra cui sanguinamento interno e ittero (da cui la malattia prende il nome). Qualsiasi sussurro di una visita di “Yellow Jack” in città avrebbe mandato i lavoratori in fuga per le loro vite, e i tentativi di attirare nuovi lavoratori anche a salari enormemente aumentati non hanno avuto successo. Mentre la malaria era anche ricoverare migliaia, il suo tasso di mortalità più basso non ha colpito tale paura nella popolazione come la sua controparte virale.

Dopo quasi due decenni di lavori forzati e 287 milioni di dollari di investimenti, il progetto del canale fu cessato nel 1889. Senza che la task force umana continuasse e le risorse monetarie fossero esaurite, la malattia aveva effettivamente paralizzato lo sforzo di costruzione francese, lasciando gli Stati Uniti ad acquistare i diritti di sviluppo dal partito francese ormai in bancarotta per una frazione del costo.

Gli Stati Uniti dovevano riuscire dove molti avevano fallito grazie a una manciata di scienziati brillanti dimostrando la causa della trasmissione della febbre gialla come la zanzara, Aedes aegypti.

I lavoratori e gli ingegneri consideravano ancora la teoria del miasma (“aria cattiva”), i terreni tropicali sporchi e il contatto diretto con persone infette come le cause della malattia. Questa mancanza di conoscenza della sua via di trasmissione entomologica ha infatti portato a molte decisioni disastrose che facilitano la diffusione della malattia. Ad esempio, i reparti ospedalieri in cui venivano curati gli afflitti venivano regolarmente tenuti con ampie finestre aperte, il che significa che le zanzare erano libere di entrare, banchettare con i ricoverati infetti e disperdersi liberamente per danneggiare i sani. Ancora peggio, le piante in vaso introdotte per migliorare l’estetica hanno fornito alle femmine pozze d’acqua stagnante: un habitat perfetto in cui deporre le uova. I francesi stavano effettivamente coltivando la malattia nelle stesse stanze in cui venivano curati i malati!

Fu il maggiore Walter Reed, medico dell’esercito americano, a dimostrare inequivocabilmente che Aedes aegypti era il vettore del virus, basandosi sull’ipotesi della zanzara proposta dallo scienziato cubano Carlos Finlay nel 1881. Ciò è stato ottenuto attraverso un esperimento eticamente discutibile, ma semplice. Un nuovo emerso A. la zanzara aegypti è stata presa da Reed, ha permesso di nutrirsi di un paziente sofferente e poi trasferita – volontariamente – ai suoi amici e colleghi di lavoro. Quando si ammalarono di febbre gialla giorni dopo (ma per fortuna sopravvissero) la svolta era stata fatta. Gli americani ora sapevano come riuscire dove i francesi avevano fallito.

Aedes aegypti femmina(James Gathany)

Nel 1904 un uomo, US Chief Sanitary Officer, Dr William Gorgas, è stato accusato con il compito apparentemente impossibile di sradicare la febbre gialla trasportando zanzare da quasi 500 miglia quadrate di giungla canale-zona.

Gorgas ha scatenato una formidabile campagna di eradicazione con 4.000 lavoratori nelle “brigate di zanzare” che lavorano per un anno per affrontare la popolazione di zanzare. Le case sono state spruzzate con insetticida, le finestre e le porte a rete sono state montate per impedire l’ingresso degli adulti e le pozze d’acqua in piedi sono state riempite per impedire la deposizione delle uova. In totale, 120 tonnellate di polvere di insetticida piretro insieme a 300 tonnellate di zolfo e 600.000 galloni di petrolio sono stati dispiegati in fumigazioni di massa in luoghi urbani e sul campo.

Dottor William Gorgas (archive.org)

Fumigazione del lavoratore della brigata della zanzara (pbs.org)

Tuttavia, Gorgas lo ha fatto. Nuovi casi di febbre gialla sono crollati a cifre singole entro la fine del primo anno del programma. Dopo il novembre 1906, non ci sarebbero state altre morti per la malattia.

Con la febbre gialla debellata e la malaria notevolmente ridotta, la barriera della malattia era stata rimossa e il Canale di Panama è stato completato nel 1914. La comprensione dettagliata dell’organismo che trasmette la malattia è stata la chiave del successo americano. Le malattie trasmesse dalle zanzare, come la malaria e la dengue, continuano a mietere centinaia di migliaia di vite ogni anno, e proprio come un secolo fa in America centrale, la conoscenza entomologica rimane essenziale per la nostra vittoria in questa battaglia.

Chris Jeffs lavora all’Università di Oxford sull’effetto del cambiamento climatico sulle comunità di insetti attraverso le catene montuose nelle foreste tropicali del Queensland settentrionale, in Australia. È possibile seguire Chris su Twitter @ CTJeffs.

A History of the Panama Canal: French and American Construction Efforts: Chapter 3, Some Early Canal Plans. (2010) Panama Canal Authority

Prebble, J. (1968) Il disastro di Darien: una colonia scozzese nel Nuovo Mondo. Londra, Secker& Warburg

Avery, R. E. (1913) Il fallimento francese: il trionfo dell’America a Panama. Chicago, IL: L. W. Walter Company

Il Canale di Panama. Disponibile da: <http://www.cdc.gov/malaria/about/history/panama_canal&gt;

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