Mosquitos y el Canal de Panamá

Celebrando su centenario en 2014, el Canal de Panamá es considerado una maravilla del mundo moderno. Miles de millones de libras de comercio marítimo pasan a través de la vía fluvial de 80 km flanqueada por la selva cada año, pero casi nunca se completó. Su construcción se enfrentaba a una enorme barrera, pero no eran las montañas las que necesitaban ser taladas para crearla, esta barrera era entomológica.

Ruta (roja) del Canal de Panamá a través del Lago Gutan (HowStuffWorks.com)

Buque portacontenedores que pasaba por las esclusas de Miraflores (C Jeffs)

En 1881, los franceses comenzaron la construcción de un pasaje a nivel del mar que conectaba los océanos Atlántico y Pacífico, eliminando la necesidad de atravesar arduamente América del Sur. Pero este proyecto era de alto riesgo. Una ruta comercial que abarcaba Panamá había sido la ruina de muchos colonos españoles ambiciosos en el siglo XVI, además de estar implicados en el colapso económico y la posterior secesión del Reino de Escocia para formar Gran Bretaña en 1707. Los intentos fallidos dejan huellas notables como’ Puerto Escocia ‘y’ Nuevo Edimburgo ‘ en la costa de Panamá hoy en día. La enfermedad, y lo que es más importante, la falta de conocimiento de la transmisión transmitida por mosquitos, fue la razón por la que los franceses sufrieron el mismo destino que muchos antes que ellos.

De las decenas de miles de trabajadores que construyeron el canal francés, más del 85% fueron hospitalizados y 22.000 murieron principalmente a causa de la Fiebre Amarilla. Esta enfermedad viral transmitida por mosquitos causa síntomas terribles, como sangrado interno e ictericia (de donde recibe su nombre la enfermedad). Cualquier susurro de una visita de ‘Yellow Jack’ a la ciudad enviaría a los trabajadores a huir por sus vidas, y los intentos de atraer a nuevos trabajadores, incluso con un salario enormemente elevado, no tuvieron éxito. Mientras que la malaria también estaba hospitalizando a miles de personas, su menor tasa de mortalidad no causó tanto miedo en la población como su contraparte viral.

Después de casi dos décadas de trabajo duro y 287 millones de dólares de inversión, el proyecto del canal se suspendió en 1889. Sin que el equipo de tareas humano continuara y los recursos monetarios agotados, la enfermedad había paralizado efectivamente el esfuerzo de construcción francés, dejando a los Estados Unidos comprar los derechos de desarrollo del partido francés, ahora en bancarrota, por una fracción del costo.

Los Estados Unidos iban a tener éxito donde muchos habían fracasado gracias a un puñado de brillantes científicos que demostraron la causa de la transmisión de la Fiebre Amarilla como el mosquito Aedes aegypti.

Los trabajadores e ingenieros todavía veían la teoría del miasma («aire malo»), los suelos tropicales sucios y el contacto directo con personas infectadas como las causas de la enfermedad. Esta falta de conocimiento de su ruta de transmisión entomológica de hecho dio lugar a muchas decisiones desastrosas que facilitaron la propagación de la enfermedad. Por ejemplo, las salas de hospital en las que se trataba a los enfermos se mantenían rutinariamente con ventanas abiertas, lo que significaba que los mosquitos podían entrar libremente, darse un festín con los pacientes hospitalizados infectados y dispersarse libremente para asolar a los sanos. Peor aún, las plantas en macetas traídas para mejorar la estética proporcionaron a las hembras charcos de agua estancada: un hábitat perfecto para poner sus huevos. Los franceses fueron efectivamente el cultivo de la enfermedad en las habitaciones en las que los enfermos eran tratados!

Fue el médico del ejército de los Estados Unidos, el mayor Walter Reed, quien finalmente demostró inequívocamente que Aedes aegypti era el vector del virus, basándose en la «hipótesis del mosquito» propuesta por el científico cubano Carlos Finlay en 1881. Esto se logró a través de un experimento éticamente cuestionable, pero simple. Un recién nacido A. el mosquito aegypti fue capturado por Reed, se le permitió alimentarse de un paciente sufriente y luego fue transferido voluntariamente a sus amigos y compañeros de trabajo. Cuando se enfermaron de Fiebre Amarilla días después (pero afortunadamente sobrevivieron), se había logrado el avance. Los estadounidenses ahora sabían cómo triunfar donde los franceses habían fracasado.

Aedes aegypti hembra (James Gathany)

En 1904, un hombre, el Oficial Sanitario Jefe de los Estados Unidos, el Dr. William Gorgas, fue encargado de la tarea aparentemente imposible de erradicar los mosquitos portadores de Fiebre Amarilla de casi 500 millas cuadradas de selva de la zona del canal.

Gorgas desató una formidable campaña de erradicación con 4.000 trabajadores en «brigadas contra mosquitos» durante un año para combatir a la población de mosquitos. Las casas fueron rociadas con insecticida, se instalaron ventanas y puertas de malla para evitar la entrada de adultos, y se llenaron piscinas de agua para evitar la puesta de huevos. En total, se utilizaron 120 toneladas de polvo insecticida de piretro, 300 toneladas de azufre y 600.000 galones de petróleo en fumigaciones masivas en zonas urbanas y sobre el terreno.

Dr. William Gorgas (archive.org)

Fumigación del trabajador de la Brigada de Mosquitos (pbs.org)

Sin embargo, Gorgas lo hizo. Los nuevos casos de fiebre amarilla descendieron a cifras únicas al final del primer año del programa. Después de noviembre de 1906, no habría más muertes por la enfermedad.

Con la fiebre amarilla erradicada y la malaria enormemente reducida, la barrera de la enfermedad se había eliminado y el Canal de Panamá se completó en 1914. La comprensión detallada del organismo que transmite la enfermedad fue clave para el éxito de Estados Unidos. Las enfermedades transmitidas por mosquitos, como la malaria y el dengue, todavía cobran cientos de miles de vidas cada año, y al igual que hace un siglo en Centroamérica, el conocimiento entomológico sigue siendo esencial para nuestra victoria en esta batalla.

Chris Jeffs trabaja en la Universidad de Oxford sobre el efecto del cambio climático en comunidades de insectos a lo largo de cadenas montañosas en los bosques tropicales del norte de Queensland, Australia. Puedes seguir a Chris en Twitter @CTJeffs.

A History of the Panama Canal: French and American Construction Efforts: Chapter 3, Some Early Canal Plans (en inglés). (2010) Autoridad del Canal de Panamá

Prebble, J. (1968) The Darien Disaster: A Scots Colony in the New World. London, Secker & Warburg

Avery, R. E. (1913) The French Failure: America’s Triumph in Panama. Chicago, IL: L. W. Walter Company

El Canal de Panamá. Disponible en: <http://www.cdc.gov/malaria/about/history/panama_canal&gt;

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