instinto intestinal: o milagre da ancilostomíase parasitária

há vendas difíceis e há vendas difíceis. “Se eu fosse um charlatão”, Jasper Lawrence me diz, ” eu estaria açoitando essências florais ou suplementos de ervas.”Ele não estaria, eu acho que é justo dizer, tentando comercializar através da internet “vermes parasitas sugadores de sangue que vivem em seu intestino por cinco anos”. E nem, ele argumenta, ele teria deixado recentemente sua casa na Califórnia, seus filhos e seus amigos, e fugido das autoridades americanas para ficar fora da prisão e nos negócios (para os 180 clientes que dependem dele). Se Jasper Lawrence não é um charlatão, então, ele é pelo menos um homem em uma missão de alto risco.Como uma das provas dessa missão, Lawrence-um homem de 46 anos intensamente articulado e de olhos brilhantes-tem apenas que apontar para o local da nossa entrevista. Estamos sentados em um jardim de casa de campo na borda sul de Dartmoor, e no sol da tarde o ar é espesso com pólen de primavera. Nos anos anteriores, Lawrence diz, ele não teria sido capaz de falar aqui por cinco minutos sem sucumbir à febre crônica do feno e asma sazonal que o afligiram quase toda a sua vida. A única razão pela qual ele pode agora, ele sugere, é que aqui no pátio não estamos sozinhos. Também presentes, no intestino delgado de Lawrence, estão 50 ancilostomíase( Necator americanus), que são, ele acredita, não apenas seu sustento, mas também seus salvadores.A jornada de Jasper Lawrence para essa curiosa crença começou nesta casa – que pertence a sua tia-há quase seis anos. Ele estava morando na época em Santa Cruz, Califórnia, seu casamento estava nas rochas, e ele tinha vindo aqui de férias com dois de seus cinco filhos. Já faz um tempo que ele viu sua tia Mary-que o adotou informalmente quando adolescente-e quando ela abriu a porta para ele, ela não conseguiu esconder seu choque.Lawrence, um homem magro, ganhou quase quatro pedras. O ganho de peso foi um sintoma de sua dependência do esteróide oral prednisona, que, na época, ele diz, era sua única defesa contra a asma que o deixava constantemente sem fôlego. Seus inaladores não funcionaram, ele teve que descansar na metade de um lance de escadas, ele não podia mais brincar com seus filhos. Por acaso, sua tia ouviu recentemente um documentário de rádio da BBC sobre as possibilidades da ancilostomíase parasitária como tratamento para alergias, e ela mencionou o programa para Lawrence. Posteriormente, ele passou a noite toda vasculhando a internet, lendo pesquisas, seguindo links, e pela manhã estava convencido de que havia apenas uma maneira de se curar: ele precisava de parasitas.

a pesquisa que tanto excitou Lawrence foi um desenvolvimento da chamada “hipótese da higiene”. Esta teoria, desenvolvida pela primeira vez por David P Strachan no British Medical Journal em 1989, sugere que muitos dos “modernos” doenças que têm crescido exponencialmente nos países ocidentais industrializados – alergias, asma, diabetes tipo 1, doença de Crohn, síndrome do intestino irritável, esclerose múltipla e, possivelmente, a artrite reumatóide e o autismo, e os outros são o resultado de inadequado respostas auto-imunes. O desenvolvimento de água potável clorada, vacinas, antibióticos e o ambiente estéril da primeira infância têm, diz O argumento, bem como a prevenção de infecções também perturbam o equilíbrio da ecologia interna do corpo. As respostas inflamatórias que evoluiu por milhões de anos na presença de “velhos amigos” – parasitas e bactérias têm sido lançados totalmente fora de ordem, em sua ausência, causando doenças auto-imunes, em que o sistema imunológico do corpo gira sobre si mesmo, e hipersensibilidade ao inofensivo antígenos, tais como pólen ou poeira, ou gatos, ou de determinados grupos de alimentos.

a história que mais interessou Lawrence foi a pesquisa em andamento do Professor David Pritchard, um imunologista da Universidade de Nottingham. Enquanto estava no campo em Papua Nova Guiné no final dos anos 1980, Pritchard observou que os pacientes infectados com a ancilostomíase necator americanus raramente estavam sujeitos a toda a gama de doenças autoimunes, incluindo febre do feno e asma. Nos anos seguintes, Pritchard desenvolveu uma tese para apoiar essa observação por meio de ensaios clínicos meticulosos (que começaram depois que ele se infectou com 50 ancilostomídeos). A tese provou que a ancilostomíase, em pequeno número, parecia capaz de regular as respostas imunes inflamatórias em seus hospedeiros. (O Dr. Rick Maizels, da Universidade de Edimburgo, identificou posteriormente o processo – envolvendo os glóbulos brancos no sangue que regulam a imunidade-que permitiu que isso acontecesse.)

“Quando eu li essas coisas”, Lawrence lembra, ” tudo imediatamente fez sentido para mim. Em nossa obsessão com a limpeza e esterilidade, com a erradicação de parasitas, jogamos o bebê fora com a água do banho. A ideia central é que nossos corpos tenham um ecossistema interno. Uma das ironias disso, para mim, é que todos estão preocupados com a biodiversidade no mundo exterior e salvando a floresta tropical, mas também estragamos a biodiversidade dentro de nós.”

e assim Jasper Lawrence partiu para o que se tornou uma busca compulsiva e um tanto desesperada. Apesar do fato de que talvez um bilhão de pessoas no mundo ainda vivem com ancilostomíase, ser infectado no mundo ocidental desenvolvido não é uma coisa fácil. A deriva de nossa cultura tem sido erradicar parasitas – ou” simbions”, como Lawrence prefere. Para começar, ele tentou ser aceito como participante de um dos vários estudos que investigavam o fenômeno. Mas quando isso se mostrou infrutífero, ele decidiu ir para a África e se infectar.

antes desta viagem, ele lembra, ele contatou ” todas as pessoas inteligentes que eu conhecia que trabalhavam em medicina. Enviei-lhes toda a pesquisa e perguntei-lhes a opinião deles. Todos disseram a mesma coisa: ‘sim, parece seguro, mas eu não aconselho você a fazer isso; você precisa esperar 20 ou 30 anos para que todos os estudos entrem. Para que uma molécula seja identificada e uma droga seja testada…'”

você não precisa falar com Lawrence por muito tempo para perceber que ele não é um homem que pode estar preparado para esperar 20 ou 30 anos por qualquer coisa. Em vez disso, ele pegou um avião para Camarões.

o ciclo de vida do necator americanus não é atraente. A ancilostomíase se infiltra em um novo hospedeiro humano quando as larvas, eclodidas em excrementos humanos, penetram nas solas dos pés, entram na corrente sanguínea, viajam pelo coração e pelos pulmões e são engolidas quando são tossidas pela faringe. Só no intestino delgado eles maduras em adultos (pouco menos de 1cm de comprimento), onde eles podem viver, em média, cinco anos de travamento para a parede intestinal, retirando pequenas quantidades de sangue, e – esta é a parte crucial – “regular o volume” das respostas imunes. Eles acasalam dentro do hospedeiro, com fêmeas colocando até 30.000 ovos por dia, até 50m ovos durante a vida, que passam nas fezes. Nos trópicos, em locais onde há ausência de banheiros e sapatos, casos extremos de ancilostomíase matam 70.000 pessoas por ano e afligem muitas outras com anemia; eles exacerbam a desnutrição e o crescimento atrofiado em crianças. No entanto, existem advertências cruciais para essas histórias assustadoras. Ancilostomíase não pode e não se replicar no intestino. Eles não são infecciosos. Em pequenos números, eles são considerados inofensivos e facilmente erradicados. E seu ciclo de vida é fatalmente interrompido pela introdução de sapatos ou encanamento.Lawrence é um homem prático, e ele pesou os riscos. Em Camarões, ele passou algumas semanas viajando para aldeias remotas, descobrindo onde estavam as latrinas locais e vagando pela área sem sapatos.

o que as pessoas fizeram desse comportamento? “As reações típicas variam de ser ridicularizado – o que é que o idiota fazendo andando em torno de onde eu tomar uma merda? – à raiva: muitos deles estavam convencidos de que eu estava lá para roubar algum aspecto de sua essência. Eu fui abalado muito.”

ele tinha dúvidas. Quando ele contou aos amigos o que ele ia fazer, eles se assustaram. Porque sua jornada coincidiu com ele ter deixado sua esposa, as pessoas pensaram que ele estava tendo uma crise ou um colapso. “Você não pode deixar de ter um pouco de medo”, diz ele. “O grande medo era que eu voltasse com a doença errada, cegueira do rio ou elefantíase, ou Dengue, ou qualquer outra coisa. Por outro lado, eu tinha visto exatamente como minha vida havia diminuído nos últimos cinco anos com asma. A medicina moderna parecia não ter nada a me oferecer, exceto drogas paliativas. Então, realmente, eu senti que não havia uma escolha para mim.”O desgosto foi difícil de superar. “Eu só fui capaz de tirar meus sapatos da primeira vez porque não conseguia enfrentar voltar e dizer às pessoas que eu não tinha sido capaz de fazê-lo.”Quando voltou de África para Santa Cruz, Lawrence não sabia se tinha voltado sozinho. “Eu não tinha visto nenhum benefício depois de algumas semanas, embora eu tivesse alguns sintomas”, diz ele. “Depois de seis ou oito semanas você terá embriões em suas fezes, então eu empacotei minhas amostras e as enviei para o laboratório, e eu tenho um negativo. O que eu não percebi foi que, como os laboratórios americanos nunca veem parasitas, eles não sabem o que estão procurando.Então, ele lembra, um dia na primavera ele estava dirigindo e ele fez o que para ele normalmente teria sido um grande erro. “Eu tinha a janela do meu carro rolada”, diz ele. “Normalmente, se eu fizesse isso no início da primavera, passaria o resto do dia soprando ranho, olhos vermelhos inchados, as obras. Mas não aconteceu.”

o teste ácido foi gatos. Lawrence era tão alérgico a gatos que, se tocasse em um e tocasse seu rosto, receberia uma marca vermelha. Seus olhos se fechariam. “Então eu deliberadamente me expus a um gato, o que não foi difícil porque minha ex-esposa decidiu favorecer os gatos em vez da minha saúde. Então eu fui para a casa dela e acariciei o gato. E nada aconteceu.”Naquele momento, o destino de Lawrence foi selado. “Eu sabia”, diz ele, ” que se funcionasse da maneira que a ciência sugeria, eu teria que tentar obter esse conhecimento para o mundo.”

Lawrence não tem formação convencional como pioneiro médico. Sua infância foi caracterizada pela insegurança. Seu pai era um analista de sistemas “brilhante e perturbado” nos primeiros dias da computação e seus pais se mudaram para Nova York da Inglaterra em 1968, em busca do Verão do amor. Eles se separaram e Lawrence vagou pelos Estados Unidos com sua mãe hippie e seu namorado às vezes violento até, em 14, ele a convenceu a deixá-lo escapar para a estabilidade da Inglaterra e ser acolhido por sua tia. Ele foi identificado como uma criança superdotada, mas nunca cumpriu esse potencial, abandonando seu grupo Oxbridge em ciências duras, brincando com drogas. Aos 19 anos, ele voltou para a América, conseguiu um emprego cavando valas de irrigação, vendeu carros usados por um tempo e, eventualmente, tendo se casado, montou sua própria agência de publicidade atendendo clientes do Vale do Silício: “Eu estava no lugar certo na hora certa para a coisa dotcom – então eu ganhei uma tonelada de dinheiro, contratei 30 pessoas, e depois perdi todo o dinheiro e os despedi novamente.”A experiência o serviu bem. Antes de montar seu negócio vendendo vermes (terapias autoimunes), o vendedor em Lawrence reconheceu que pode haver desafios. “Você tem que ter em mente que comprar um parasita intestinal sugador de sangue de um estranho sem uma escola pela internet não é a primeira escolha de remédio da maioria das pessoas. As pessoas vêm até nós quando estão desesperadas.”

várias das pessoas que vieram originalmente estavam envolvidas em ensaios clínicos com ancilostomíase ou whipworm (Lawrence prefere chamá – los de “helmintos”) e estavam entre aqueles que viram seus sintomas – de Crohn ou febre do feno ou esclerose múltipla-entrar em remissão duradoura. Lawrence faz afirmações surpreendentes sobre sua coorte de clientes: que todas as 15 pessoas que ele “trata” para esclerose múltipla estão em remissão, por exemplo. As reivindicações são impossíveis de se verificar, apesar de não existir um aberto e extenso fórum on-line para usuários de terapia, e as pessoas que eu mais tarde falar de um ex-diretor de Nottingham, John Scott, por exemplo, cujo alergias eram tão ruins que ele estava vivendo em pó, suplementos alimentares e agora relatórios perto de uma dieta normal – certamente o apoio de um grau de ambos Lawrence evangelismo e a sua frustração que os resultados não são mais amplamente conhecido e estudado.

“você tem tudo isso e ninguém está fazendo um movimento sobre ele?”ele pede de vez em quando. “Quero dizer, Eu sou o único filho da puta do planeta lendo esta ciência? Não estou. Todas as empresas farmacêuticas sabem disso. Mas há um enorme desincentivo para eles fazerem qualquer coisa sobre isso. Você não pode patentear um ancilostomíase.Lawrence é, naturalmente, sua própria fazenda de fábrica. “Tudo o que eu tenho que fazer”, diz ele, “é recriar os trópicos em um recipiente, dar o helmintíases algo limpo para migrar, então você não tem que entrar em qualquer lugar perto de excrementos humanos, e pegá-los para fora da superfície de que, lavá-los várias vezes em vários antimicrobianos e antibióticos e, em seguida, o pacote-los em líquido estéril e eles estão prontos para ir. Eles viverão cerca de um mês assim. Eles são entregues aos clientes como um patch, e eles vão de lá.”Ele vende cinco anos de tratamento – com extensos serviços de apoio – por US $3.900, um número que ele justifica com o custo comparativo dos medicamentos para esclerose múltipla, por exemplo, que pode estar mais perto de US $150.000.Por três anos, o negócio de Lawrence estava crescendo lentamente e, para julgar as milhares de postagens nos fóruns da internet, com uma resposta quase universalmente positiva. Então, em novembro passado, a Food and Drug Administration (FDA) dos EUA bateu em sua porta na Califórnia. Os helmintos de Lawrence poderiam ter sido classificados como uma vacina ou um dispositivo médico (em que a categoria se enquadra em vermes e sanguessugas cada vez mais usados) ou um farmacêutico. “Para nosso infortúnio”, diz ele, ” um burocrata desconhecido decidiu classificá-lo como um farmacêutico.”

para começar, porque não havia nenhuma queixa sobre o serviço de Lawrence de qualquer um de seus clientes, o agente da FDA sugeriu que ele só precisava colocar seu site em conformidade. O clima, no entanto, mudou em uma segunda visita. “O agente estava claramente desconfortável por estar lá porque sabia o que iria acontecer conosco”, diz Lawrence, percorrendo uma lista de possíveis resultados que incluíam, ele acredita, em casos comparáveis”, equipes da Swat pela manhã, detenção antes do julgamento, multas de milhões de dólares, sentenças de prisão, Lista negra. Esta é a primeira semana de novembro. Eu decidi no local que não tínhamos opção a não ser sair.Ele e sua nova parceira Michelle, que ele conhecia desde a adolescência em Devon, tomaram essa decisão em parte porque temiam por sua liberdade, mas também porque ele sentia que tinha um dever para com sua missão. “Durante três anos eu escutei uma pequena gota dessa grande torrente de miséria humana que é provocada por doenças autoimunes. E acredito que tivemos uma solução.”

a FDA saiu às 17h30 de sexta-feira, prometendo voltar na segunda-feira. Às 1h do sábado, Lawrence e Michelle estavam atravessando a fronteira com o México em Tijuana – onde ele sabia que não havia controle de passaporte – de mãos dadas. “Eu tinha raspado US $6.000 juntos em grande parte correndo para fora em nosso aluguel, tem um par de mochilas, alguns sacos de dormir, sapatos sensatos e uma Rede Mosquiteira. Passamos dois dias sem comida. Tomou um ônibus de 36 horas para Guadalajara, ficou em um hotel que acabou por ser um bordel. Acabamos nos acalmando o suficiente para pegar um avião para Cancun, e um ônibus para Belize, e fez o nosso caminho de volta para a Grã-Bretanha.”

ele ainda não sabe se sua paranóia foi justificada. A FDA está continuando sua investigação, mas só o informará da acusação se ele aparecer pessoalmente. Ele continua a se mover pela Grã-Bretanha e não divulgará seu discurso; ele fala, eventualmente, de se esconder na América Central, direcionando sua raiva contra o “sistema” que atenua contra seu tipo de terapia. “Você sabe”, diz ele, ” se você assistisse televisão tarde da noite na América e estivesse crédulo, acreditaria que a calvície, a obesidade e os Pênis pequenos poderiam ser curados com uma pílula. Mas assim que você chegar a algo que funciona, Você está em um ambiente que é criado para lidar com vastas corporações de bilhões de dólares com falanges de advogados e pesquisadores. A terapia helmíntica poderia ter sido acomodada na categoria de probiótico ou suplemento, como um iogurte vivo – é o mesmo princípio. O organismo é maior, mas os números são muito menores.”

o pioneiro desta terapia potencial, Professor David Pritchard, na Universidade de Nottingham, é claro que é mais circunspecto sobre as possibilidades. Depois de uma troca concisa de E-mails com Lawrence há alguns anos, ele cortou a correspondência. Tendo conduzido ensaios positivos com a doença de Crohn e a febre do feno, no entanto, e com um estudo financiado pelo NHS em andamento para analisar a em, Pritchard sugeriu que entendia as motivações dos esforços não regulamentados de Lawrence e a demanda por a terapia. Mas ele não parece aprovar os negócios de Lawrence e não respondeu aos pedidos de entrevista para este artigo. Ele coloca sua fé nos meios convencionais de identificar – e patentear – os mecanismos moleculares que produzem a resposta e admitiu que não pode imaginar pacientes se alinhando em clínicas para receber manchas de parasitas ao lado de vacinas. “O pior cenário seria causar danos”, disse ele. “Estou nervoso com a infecção deliberada, mas sinto que a hipótese certamente deve ser testada.”O Dr. Rick Maizels, da Universidade de Edimburgo, também está trabalhando em pesquisas para encontrar as” drogas de insetos ” que replicarão o efeito helmintos, e outros estudos estão em andamento em todo o mundo, em Brisbane, Dinamarca, Buenos Aires e em outros lugares. Maizels vê mal nenhum em Lawrence esforços de curto-circuito longo e ligeiramente desfocada processo – “parece que Há pouco risco”, diz ele, “em que sabemos que os baixos níveis de ancylostoma são relativamente inofensivos, mas também não é um abre-e-fecha caso que os parasitas funciona em todas ou qualquer paciente.”Maizels acredita que a hipótese da higiene trás deste efeito está ganhando maior credibilidade, e é certo que helmintos têm a capacidade de “calibrar a resposta auto-imune”, mas diz que “quanto ligá-lo para cima e para baixo, e como exatamente eles fazem isso, ainda está para ser descoberto. Ainda pode haver resposta adversa. O fato é que não sabemos.”Esse conhecimento só começará a ser revelado ” em uma década ou mais de provações”.Criar outra droga, no entanto, não representará, para a mente fértil de Jasper Lawrence, uma solução. É o aspecto vivo da terapia que ele acredita que lhe dá sua eficácia. Se os cientistas realmente acreditam na hipótese de higiene que ele argumenta, então o que eles precisam estar investigando não é a possibilidade lucrativa de uma fórmula patenteada, mas as maneiras pelas quais o público pode ser educado na ideia de coevolução, nossa relação simbiótica com nossos companheiros de viagem internos. Lawrence não é nada, senão um idealista. “Quando eu tinha 17 anos, li O Gene Egoísta”, diz ele. “Eu precisava de uma estrutura, uma filosofia para descrever o universo para mim. Eu considerei a religião por um tempo, mas o Gene Egoísta entregou. Uma vez que você percebe que somos Vasos para nossos genes, então todo tipo de coisas seguem.”A lógica de sua terapia, ele argumenta, é uma delas. “Se for permitido o desenvolvimento, o uso de organismos benignos pode ser tão grande quanto os antibióticos. Bem-exames de bebê, se eu tiver sucesso, incluirão infecção deliberada com uma variedade de protozoários e bactérias e helmintos a partir dos dois anos, porque o efeito dessas coisas em uma criança parece profundo…”

ele vira rapidamente dessa esperança para a realidade de sua situação, no entanto. O processo de educação imaginado será, ele sabe, sempre perseguido pelo fato de que nossas normas culturais são muito antiparasitárias e vermes, e isso é em parte porque em suas formas mais extremas eles fazem para uma grande televisão. “Eu entendo como o mundo funciona, mas ainda estou com raiva. Um país esclarecido poderia facilmente fazer um programa intensivo para testar isso, e os benefícios e economias seriam imensos… a verdade é que, no entanto, acho que serei desacreditado pela mídia ou marginalizado pela lei, e a ideia será apagada.”

não será por falta de tentar. No fim de semana anterior, Lawrence e Michelle foram a um casamento em que a noiva havia sido recentemente diagnosticada como tendo esclerose múltipla. Inevitavelmente, Lawrence assumiu o papel do antigo marinheiro, contando sua história para quem quisesse ouvir. Seu presente de casamento foi 50 ancilostomíase. Surpreendentemente ou não, a noiva devolveu-o fechado.

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