myggor och Panamakanalen

Panamakanalen firar sitt hundraårsjubileum 2014 och betraktas som ett underverk i den moderna världen. Miljarder pund frakthandel passerar genom djungeln-flankerad 80 km vattenväg varje år, men det var nästan aldrig färdigt. Dess konstruktion stod inför en enorm barriär, men det var inte Bergen som behövde fällas för att skapa den, denna barriär var entomologisk.

rutt (Röd) av Panamakanalen via Gutansjön (HowStuffWorks.com)

containerfartyg som passerar genom Miraflores Locks (C Jeffs)

år 1881 började fransmännen bygga en havsnivåpassage som förbinder Atlanten och Stilla havet och tog bort behovet av att arduously korsa Sydamerika. Men detta projekt var hög risk. En handelsväg som spänner Panama hade varit ruinen av många ambitiösa spanska kolonisatörer i 16-talet förutom att vara inblandad i den ekonomiska kollapsen och efterföljande utträde av Konungariket Skottland för att bilda Storbritannien 1707. Misslyckade försök lämnar anmärkningsvärda spår som ’Port Scotland’ och ’New Edinburgh’ på Panamas kust idag. Sjukdom, och ännu viktigare en brist på kunskap om myggburen överföring, var anledningen till att fransmännen skulle drabbas av samma öde som många före dem.

av de tiotusentals arbetare som byggde den franska kanalen var över 85% på sjukhus och 22 000 dog främst på grund av gul feber. Denna myggburna virussjukdom orsakar fruktansvärda symtom inklusive inre blödning och gulsot (från vilken sjukdomen får sitt namn). Varje viskning av ett besök från ’Yellow Jack’ till stan skulle skicka arbetare som flydde för sina liv, och försök att dra in nya arbetare även vid enormt höjda löner misslyckades. Medan Malaria också var på sjukhus tusentals, slog dess lägre dödlighet inte sådan rädsla i befolkningen som dess virala motsvarighet.

efter nästan två decennier av hårt arbete och 287 miljoner dollar i investeringar upphörde kanalprojektet 1889. Utan att den mänskliga arbetsgruppen fortsatte och monetära resurser tömdes hade sjukdomen effektivt förlamat den franska byggnadsinsatsen och lämnat USA för att köpa utvecklingsrättigheterna från det nu konkursa franska partiet för en bråkdel av kostnaden.

USA skulle lyckas där många hade misslyckats tack vare en handfull lysande forskare som bevisade orsaken till överföring av gul feber som myggan, Aedes aegypti.

arbetarna och ingenjörerna betraktade fortfarande miasma-teorin (’dålig luft’), fula tropiska jordar och direktkontakt med smittade personer som orsakerna till sjukdomen. Denna brist på kunskap om dess entomologiska överföringsväg resulterade faktiskt i många katastrofala beslut som underlättade sjukdomen att sprida sig. Till exempel hölls sjukhusavdelningar där de drabbade behandlades rutinmässigt med vidöppna fönster, vilket innebar att myggor var fria att komma in, festa på infekterade inpatienter och sprida sig fritt för att skada de friska. Ännu värre, krukväxter som togs in för att förbättra estetiken gav kvinnor pooler med stående vatten: en perfekt livsmiljö för att lägga sina ägg. Fransmännen odlade effektivt sjukdomen i de rum där de sjuka behandlades!

det var US army physician Major Walter Reed som äntligen visade otvetydigt attaedes aegypti var virusets vektor och byggde på den ’mygghypotes’ som den kubanska forskaren Carlos Finlay föreslog 1881. Detta uppnåddes genom ett etiskt tvivelaktigt men enkelt experiment. En nyligen dykt upp A. aegypti mygga togs av Reed, fick mata på en lidande patient och överfördes sedan – frivilligt – till sina vänner och medarbetare. När de blev sjuka med gula febern dagar senare (men lyckligtvis överlevde) hade genombrottet gjorts. Amerikanerna visste nu hur man lyckades där fransmännen hade misslyckats.

Aedes aegypti kvinna (James Gathany)

1904 en man, USA: s Chief Sanitary Officer, Dr William Gorgas, anklagades för den till synes omöjliga uppgiften att utrota gul feber som bär myggor från nästan 500 kvadratkilometer av kanalzonens djungel.

Gorgas släppte lös en formidabel utrotningskampanj med 4 000 arbetare i ’myggbrigader’ som arbetade årslångt för att ta itu med myggpopulationen. Hus sprayades med insektsmedel, nätfönster och dörrar monterades för att förhindra vuxnas ingång och stående vattenpooler fylldes för att förhindra äggläggning. Totalt användes 120 ton pyretrum insekticidpulver tillsammans med 300 ton svavel och 600 000 liter olja i massfumigationer över stads-och fältplatser.

Dr William Gorgas (archive.org)

mygga brigad arbetare fumigating (pbs.org)

men Gorgas gjorde det. Nya fall av gula febern sjönk till enstaka siffror i slutet av programmets första år. Efter November 1906 skulle det inte finnas några ytterligare dödsfall från sjukdomen.

med gul feber utrotad och malaria kraftigt reducerad, hade sjukdomsbarriären tagits bort och Panamakanalen slutfördes 1914. Detaljerad förståelse av organismen som överför sjukdomen var nyckeln till Amerikas framgång. Myggburna sjukdomar, som malaria och denguefeber, kräver fortfarande hundratusentals liv varje år, och precis som för ett sekel sedan i Centralamerika är entomologisk kunskap fortfarande avgörande för vår seger i denna kamp.

Chris Jeffs arbetar vid University of Oxford på effekten av klimatförändringar på insektssamhällen över bergskedjor i de tropiska skogarna i norra Queensland, Australien. Du kan följa Chris på Twitter @CTJeffs.

en historia av Panamakanalen: franska och amerikanska Byggnadsinsatser: Kapitel 3, några tidiga Kanalplaner. (2010) Panama Canal Authority

Prebble, J. (1968) Darien-katastrofen: en skotsk koloni i den nya världen. London ,Secker & Warburg

Avery, R. E. (1913) det franska misslyckandet: Amerikas triumf i Panama. Chicago, IL: L. W. Walter Company

Panamakanalen. Tillgänglig från: <http://www.cdc.gov/malaria/about/history/panama_canal&gt;

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.